Rebeldes en la tierra

Johnie Gall & Johnie Gall  /  Min Read  /  Culture

Un grupo de jóvenes agricultores aprenden lo que significa hacer un trabajo esencial durante una crisis global.

Los pasantes del Instituto Rodale, Ava Sonnet, Delilah Miske y Thuy Tong, demuestran que las cebollas no solo pueden hacerte llorar.

Ava Sonnet ya sabe cómo te la vas a imaginar cuando descubras que es una granjera. “Diles que todas las granjeras son pálidas y peludas”, se ríe, con los brazos hundidos en un saco de cebollas moradas. Las dos mujeres que trabajan a su lado se disuelven en risas.

Para el registro, ninguna de ellas es particularmente peluda o pálida. Vestidas con ropa de trabajo y guantes de goma, con el pelo recogido en trenzas y caras bien protegidas con mascarillas y pañuelos, este grupo de mujeres parece irradiar el mismo tipo de fortaleza que hizo de Rosie, la Remachadora un ícono cultural. Pero la verdad es que no son agricultoras experimentadas, curtidas por años de oficio. Son miembros de una generación de nuevos agricultores y granjeros en formación que están aprendiendo lo que significa cultivar durante una crisis sanitaria global.

“Ser agricultor ahora es más importante que nunca, especialmente ser la próxima generación de agricultores y saber cómo hacerlo de manera sostenible para el futuro”, dice su compañera de pasantía Delilah Miske, hablando a través de un pañuelo amarillo mientras arrulla una caja de vegetales etiquetada con notas adhesivas de un rosado intenso. “La salud de la agricultura orgánica y la salud de las personas van de la mano. El trabajo se siente importante. Me siento importante “.

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La pasante de Rodale, Delilah Miske, sigue el protocolo para mantener a los clientes seguros durante una venta de plantas “al auto”. Foto: Johnie Gall

Si alguna vez dimos por sentado la existencia y el trabajo de los agricultores, ya no podemos darnos ese lujo. Desde que la pandemia del coronavirus golpeó a los Estados Unidos, los pasillos vacíos en los almacenes y las órdenes de buscar refugio y mantenerse en ellos ha forzado a los consumidores a enfrentar problemas de seguridad alimentaria y autosuficiencia. De repente, todo el mundo parece estar comprando por pánico, lo que lleva a una escasez de todo, desde harina a pollos y hasta las cajas de las iniciativas agrícolas comunitarias. Muchos se preguntan, algunos por primera vez, de dónde proviene nuestra comida.

La agricultura industrial a gran escala a menudo se promociona como la solución para alimentar a una población mundial en crecimiento, pero la mayoría de los alimentos del mundo, aproximadamente el 70 por ciento, según un informe de la ONU, en realidad proviene de pequeñas granjas y operaciones familiares con 10 hectáreas o menos. Entonces, mientras se le pide a gran parte de la fuerza laboral del país que trabaje de forma remota o se les despide a medida que el país se acerca a la tasa de desempleo más alta desde la Gran Depresión, los granjeros y los equipos agrícolas están siendo llamados trabajadores “esenciales”.

“Podemos hacer un cambio a través de la comida, incluso si no tenemos control sobre nada más, porque todos necesitan comer”, dice Ava con confianza mientras pretende hacer malabares con un puñado de cebollas. “La pandemia ha fortalecido totalmente mi pasión por la agricultura. Es esencial.”

Ava, de diecinueve años, es una de las siete pasantes a tiempo completo (la mayor tiene 30) que viven y trabajan en el Instituto Rodale. Ubicado entre un mosaico de campos en la esquina sureste de Pensilvania, este instituto sin fines de lucro es un centro de investigación que concentra algunas de las principales ramas de la Agricultura Orgánica Regenerativa de hoy, con investigadores que realizan ensayos a largo plazo en todo, desde la salud del suelo orgánico hasta la densidad de nutrientes vegetales. Pero también es una granja orgánica certificada en funcionamiento, con 134 hectáreas que albergan laboratorios, aulas, instalaciones de pastoreo, huertos de manzanas, invernaderos y los campos de cultivo del instituto. Los pasantes son parte de todo esto y viven en el campus como una “unidad familiar” durante nueve meses para obtener experiencia con el cultivo estacional, la siembra y la cosecha. También ayudan a llevar adelante el programa de acceso a los alimentos de la granja, el que opera un programa de CSA (agricultura apoyada por la comunidad, por su sigla en inglés) de 75 personas en los “desiertos alimentarios” urbanos y mercados agrícolas cercanos, así como un mercado móvil orgánico.

“Una de las cosas que ha alimentado mi pasión por la educación es la inmensa brecha entre los granjeros retirados y la nueva camada de aspirantes a agricultores”, dice Dan Kemper, administrador asistente de granjas en Rodale, quien también actúa como educador principal para el Programa de Capacitación para Agricultores Orgánicos. “Estamos graduando granjeros, no solo buenos trabajadores. Ahora más que nunca, es importante que no evitemos que los jóvenes entren en una carrera como esta “.

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Es posible que aún no podamos cortarnos el pelo, pero plantas sí pueden. Los pasantes de Rodale preparan más de 200 variedades de plantas orgánicas certificadas, lo que a veces significa darles “cortes de pelo” para promover el crecimiento de las hojas. Foto: Johnie Gall

El Programa de Capacitación para Agricultores Orgánicos, lanzado en 2012, se enfoca en atraer nuevos agricultores al redil, no solo aquellos que recibieron una introducción previa a la agricultura a través de la proximidad o de un negocio familiar. Ava, que recién se graduó de la secundaria en enero, descubrió la agricultura orgánica a través de una búsqueda en Google. Si bien algunos de los pasantes ya tienen una o dos temporadas de cultivo en sus currículums, otros solo están entrando en el segundo mes de su experiencia agrícola total. Al personal de la oficina y los investigadores de Rodale se les ha pedido que trabajen desde sus casas, pero como los pasantes viven actualmente en la granja, se encuentran entre un puñado de personas que todavía tienen permiso para plantar cultivos, alimentar a los animales y mantener todo operativo.

“El estacionamiento está normalmente lleno y ahora está vacío”, dice Bree Hersch, quien se mudó de Virginia para realizar una pasantía en Rodale. “Solo somos nosotros y los que operan el invernadero. No podemos ayudar con la investigación porque los científicos no están aquí. No hay ferias móviles y no podemos usar las camionetas de la compañía, por lo que se ha sentido como aislado. Pero estamos descubriendo cómo hacer las cosas de manera diferente “.

Gran parte de las últimas noticias sobre agricultura son pésimas. Con los pedidos de las escuelas, restaurantes y centros turísticos cada vez más escasos, las granjas a gran escala dicen que se ven obligadas a donar o destruir cientos de kilos de productos frescos, incluso cuando los supermercados y almacenes buscan apresuradamente cómo satisfacer una oleada de demanda sin precedentes. Hay historias de granjeros que vierten leche fresca en pozos de estiércol. En Florida, campos completos de repollo se han tenido que volver a arar. Las comunidades agrícolas rurales, antes protegidas del virus por los espacios abiertos y la distancia de ciudades con poblaciones más densas, están experimentando nuevos casos a diario. Algunos campesinos inmigrantes y trabajadores agrícolas están informando que su acceso a agua y jabón es solo esporádico, y muchos no han recibido protección o capacitación adecuada sobre cómo prevenir la propagación de COVID-19 en su idioma original. Además, el Departamento del Trabajo de los Estados Unidos descubrió que menos de la mitad de los trabajadores agrícolas tienen seguro médico.

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El trabajo en equipo hace el trabajo ecológico en el campus principal del Instituto Rodale en Pennsylvania. Foto: Johnie Gall

Históricamente, los agricultores han resistido mejor las recesiones que otros grupos económicos porque todos tienen que comer. Pero el costo económico total del brote de coronavirus en los sistemas alimentarios locales y regionales podría llegar a un total de 1.3 billones de dólares entre marzo y mayo de este año, según un nuevo análisis realizado por investigadores de la Universidad Estatal de Colorado y la Universidad de Missouri. ¿Y esos 9.5 billones en ayuda económica que se supone que recibirían los agricultores? Le corresponde al Departamento de Agricultura distribuirlo entre los productores de ganado, los productores de cultivos especializados y los quienes venden en ferias.

A medida que los consumidores intentan salvar sus restaurantes y bares favoritos durante esta pandemia, la mayoría probablemente no sabe que otro sector importante de las pequeñas empresas, nuestras granjas, ha estado en crisis durante mucho tiempo. En 2019, las bancarrotas agrícolas en Estados Unidos alcanzaron su máximo de los últimos ocho años. Gran parte de eso se debe a las fallas de la agricultura industrial: precios bajos muy prolongados para los productos básicos, una deuda agrícola cada vez mayor, enfermedades de  los animales, fusiones y el cambio climático, que causa impactos drásticos en la tierra y el agua el récord de inundaciones en el medio oeste y los incendios en el oeste.

Sin embargo, para los pasantes de Rodale, estos desafíos hasta ahora solo han profundizado su compromiso.

“Comencé con estudios de la tierra y el medio ambiente, y fue genial, pero se redujo a solo mirar rocas y tierra”, se ríe Thuy Tong, una interna de Montclair, Nueva Jersey. Con anteojos, un aro en la nariz y una camisa de franela, parece juagar el papel de una granjera-punketa-erudita, sartorialmente hablando. “No quería estudiar ciencias duras para siempre, así que entré en ciencias de la sostenibilidad, pero luego me di cuenta de que era completamente empresarial y muy corporativo. Al pasar por esa especialidad, me di cuenta de que no hay consumo ético bajo el capitalismo, y terminé ese grado con mucho resentimiento. Entonces pensé, ‘¿Qué es lo más radical que puedes hacer como una mujer joven en busca de iniciar un cambio? Me convertiré en agricultora’”.

Es casi imposible ignorar los paralelos entre esta crisis sanitaria y la difícil situación de nuestro planeta. Ya sea un virus o los efectos del cambio climático, las comunidades comprometidas son las que más sufren. La salud del individuo afecta la salud del conjunto y las formas en que respondemos al COVID-19 dicen mucho sobre cómo lidiaremos con las consecuencias de una crisis climática.

“Creo que es bueno capacitarse justo durante ‘el peor escenario’”, dice Dan, luciendo solo un poco nervioso mientras observa a su equipo manejar la fila de autos que pasan por el estacionamiento de la granja para recolectar cultivos. (“Tal vez me si me doy la vuelta, así no los estoy mirando”, se ríe, cambiándome de ubicación para enfrentar los invernaderos). “El que los pasantes tuvieran que ocuparse de las nuevas precauciones y la carga de trabajo, estar en cuarentena aquí y tener que lidiar con la “fiebre de la cabaña” … estos son los “incendios” que te moldean y te hacen granjero más intenso, alguien que puede soportar más penurias a lo largo de los años. Porque la agricultura puede ser un castigo “.

La palabra del día para los agricultores orgánicos a pequeña escala es “pivote”. El Centro para la Ecología en San Juan Capistrano lanzó unas “Cajas de Resiliencia” especiales y duplicó su capacidad de recibir socios para la granja y así alimentar a más familias, ofreciendo que la gente pueda retirar sus raciones en la vereda, así como entregas a domicilio, sin contacto, de sus productos y otros productos agrícolas frescos. Moon Valley Farm, en Maryland, agregó un camión de reparto a sus operaciones y ahora ofrece acciones CSA “a la carta”, con ideas de recetas y pago en línea. Local Food Marketplace, una software para agricultores con oficinas en Oregón, agrega entre 10 y 20 nuevos usuarios a la semana (normalmente incorpora 50 por año). Los agricultores más jóvenes están demostrando que pueden adaptarse rápidamente y conocer gente donde están ahora mismo: aunque es anecdótico, Rodale dice que hay informes procedentes de todos los rincones del país que indican que las CSA y los puestos agrícolas están vendiendo toda su producción a medida que más personas descubren sus granjas locales.

“Quienes estamos trabajando en agricultura lo estamos haciendo de una manera que llega a más personas”, explica Delilah, una pasante de Rodale. “No se siente como si la agricultura fuera solo para quienes viven alejados de todo. Puede llegar a todo tipo de personas en diferentes comunidades”. Muchas de las pequeñas empresas que se están abriendo son administradas por personas más jóvenes, por lo que parece que mi generación está ayudando a reconstruir sistemas comunitarios a pequeña escala. Incluso si tenemos limitaciones con esta pandemia, se siente como el comienzo de un movimiento progresivo en dirección a las fuentes locales de alimentos”.

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La pasante de Rodale, Bree Hersch, se ensucia las manos durante sus tareas diarias en el campus principal de la granja. Foto: Johnie Gall

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